건강으로 간을 지켜야 한다..

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여러 가지 간질환의 진행 과정을 이해하기 위해서는 우리 몸을 이루는 세포에 대해 먼저 알아야 한다. 세포는 세포막, 세포질, 세포핵, 그리고 핵 안에 모든 정보를 저장한 ‘유전자’가 있다.
 
세포가 태어나고, 성장하고, 일하고, 죽는 것을 조절하는 것이 바로 유전자이다. 간염 바이러스는 세포의 유전자 속까지 침투해 들어가 변이시킨다.

◇ 인체의 화학공장, 간이 무너진다
‘인체의 거대한 화학공장’으로 불리는 곳이 간. 간은 우리가 식사를 통해 섭취한 탄수화물, 단백질 같은 영양소를 분해, 합성한다. 위에서 흡수된 영양소는 일단 혈액 속에 섞여 간으로 운반된 다음, 필요한 곳에 쓰이거나 저장돼 있다가 구석구석으로 공급된다.

또한 간은 알부민이나 혈액 응고에 필요한 단백질, 콜레스테롤 등 우리 몸이 필요로 하는 물질들을 만들어낸다. 지방을 소화시키는 데 꼭 필요한 담즙도 간에서 만들어진다. 담즙이 만들어지지 않으면 여러 영양소가 흡수되지 못해 영양결핍이 찾아온다.
 
참고로 담즙은 몸에 해로운 물질을 배출시키는 역할도 한다. 간의 중요한 작용으로는 해독작용을 빼놓을 수 없다. 몸속에서 만들어 지거나 외부에서 들어온 나쁜 독소를 분해, 해독한다. 이렇게 중요한 간 건강이 위협받고 있다.
 
건강한 줄 알고 있다가 어느날 갑자기 B형 간염, C형 간염 같은 바이러스성 간염을 비롯해 간경화, 간암이라는 진단을 받는 이들이 늘고 있다.

통증인식세포가 없는 간은 어지간히 아파서는 뚜렷한 신호를 보내지 않는다.

약 80% 정도가 망가져도 나머지 20%가 묵묵히 제 역할을 해낼정도로 ‘과묵한’(?) 장기가 바로 간이다. 매년 간경화, 간암으로 2만여 명이 목숨을 잃는다. 간암은 우리나라 암 사망률 원인 중 2위로, OECD 회원국 중 가장 높은 수준이다.

◇ 세포도 ‘생로병사’를 겪는다
간염이나 간경화, 간암 등 여러 가지 간질환의 진행 과정을 이해하기 위해서는 우리 몸을 이루는 세포에 대해 먼저 알아야 한다.

우리 몸의 기본단위는 세포로, 모두 60조개나 된다. 작은 벽돌 하나하나를 쌓아 큰 건물을 만드는 것과 마찬가지이다.

사람이 태어나면 성장해 일을 하다가 늙으면 죽음을 맞는 것처럼 기본 단위인 세포도 태어나고, 자라고, 일하고, 죽는 과정을 똑같이 겪는다. 세포가 만들어지는 과정부터 들여다보자.

1개의 세포에서 유전자 복제가 일어나 유전자가 2세트가 되면서 세포가 2개로 분열된다. 그런 다음 계속 분열하는 것이 세포의 ‘성장’이다. 세포가 분열하는 과정에서 잘못을 일으킬 확률은 4분의 1 정도이다.

◇ 활동하는 유전자는 3%에 불과해
하등동물은 유전자 수가 적고, 유전자 몇 십개가 만들어진 것이 최초의 단세포 생명체이다. 계속 새 유전자가 증가해 인간의 유전자는 2만2500개이고, 전체 염기 숫자는 32억 개이다.

우리 몸 안에서 실제로 활동하는 유전자는 얼마나 될까? 2만2500개라고 했는데, 사실 이것은 전체 유전자의 약 3% 정도로, 활동하는 유전자를 말한다. 나머지 97%의 유전자는 활동을 하지 않는다.
 
‘활동’한다는 것은 유전자가 반드시 단백질을 만들고, 단백질이 세포의 분화와 증식에 관여한다는 뜻이다. 즉, 사람 유전자의 3%만 단백질을 만들고 나머지는 97%는 만들지 않는다.

◇ 나머지 유전자는 ‘상승’ 또는 ‘억제’ 에 관여
대신 97%는 단백질을 만드는 유전자 3%의 활동을 조절하는 역할을 한다. 3% 유전자 마음대로 혼자서 활동을 하는 것이 아니라 서로 협조해서 어떤 단백질을 만들고, 세포를 성장 또는 억제할지가 결정된다.
 
가장 민주적으로 운영되는 게 몸 안의 세포이고, 유전자 간의 상호작용이다. 활동하는 단백질을 만드는 유전자 3%를 조절하는 97% 중에는 활동하는 유전자를 도와주는 유전자가 있는가 하면, 억제하는 유전자가 있다.
 
암세포의 경우 계속 성장을 하는 것이 중요한 특징으로 침입, 전이 등 정상세포의 궤도를 ‘이탈’하는 세포이다. 이때도 이탈을 도와주는 ‘상승’과 ‘억제’ 작용이 있기 마련이다.

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